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Bienestar

Los beneficios para la salud del alga verdiazul llamada espirulina

2 Octubre 2017

Dr. Eric Madrid

En este artículo:

Muchas personas consideran que la espirulina es un superalimento. Se trata de un suplemento dietético de fácil digestión que pertenece a una familia de algas azul verdosas y puede tomarse en píldoras o en polvo. La espirulina procede de un tipo de bacterias al que los científicos llaman cianobacterias, concretamente la Arthrospira platensis.  

Tradicionalmente, la espirulina crecía en los lagos alcalinos y cálidos de África, Hawái y México, entre otros lugares. La espirulina era utilizada hace siglos por los aztecas, de acuerdo con los registros de los conquistadores españoles —crecía en el lago de Texcoco (México), donde los aztecas la llamaban tecuilati. Los exploradores europeos observaron a los lugareños que vivían cerca del lago Chad de África utilizarla como alimento. En tiempos modernos, la espirulina ha atraído la atención de los científicos de la NASA, que la han utilizado como un suplemento dietético saludable para los astronautas en el espacio exterior.

Fuente nutricional completa

La espirulina contiene una fuente completa de proteínas, vitaminas, minerales y fitonutrientes. Además, la espirulina tiene propiedades antiinflamatorias y antioxidantes. Para aquellos que intentan maximizar su estado nutricional, añadir espirulina es una buena forma de empezar.  

La espirulina contiene lo siguiente:

  1. Fitonutrientes: la ficocianina es una sustancia principal que se encuentra en la espirulina, la cual proporciona muchos de sus beneficios para la salud.
  2. Proteínas: el 50-70 por ciento del peso en seco de la espirulina se compone de proteínas. La espirulina incluye un conjunto completo de aminoácidos especiales (el cuerpo no es capaz de producirlos) y no esenciales (el cuerpo puede producirlos), que son necesarios para que el cuerpo fabrique las moléculas de las proteínas.
  3. Hidratos de carbono: del 15 al 25 por ciento del peso seco de la espirulina se compone de hidratos de carbono.
  4. Ácidos nucleicos: el 5 por ciento del peso seco de la espirulina se compone de ácidos nucleicos, las moléculas necesarias para producir ADN y ARN.
  5. Vitaminas y minerales:
  • Beta-caroteno: un precursor de la vitamina A que es beneficioso para la piel, los ojos y el sistema inmunitario.
  • Hierro: ayuda a prevenir la anemia a las personas en riesgo de sufrir un déficit de hierro.
  • Vitaminas K1 y K2: estas vitaminas ayudan a coagular la sangre y ayudan a fortalecer los huesos.
  • Calcio: importante para fortalecer los huesos, el corazón y la función de los músculos del esqueleto.
  • Magnesio: participa en más de 350 reacciones bioquímicas y ayuda a prevenir las palpitaciones cardíacas y los espasmos musculares.
  • Zinc: es importante para la salud de la piel, fortalecer el sistema inmunitario y la memoria.
  • Potasio: electrolito crucial para la comunicación intercelular diaria y el funcionamiento general de nuestro cuerpo.
  • Vitaminas B: importantes para la salud de los nervios, el cerebro y el corazón. Como las personas que llevan una dieta vegetariana tienen a carecer de la vitamina B12, un suplemento diario de espirulina puede proporcionar hasta el 60 por ciento de la cantidad diaria recomendada (CDR) requerida de vitamina B12.
  • Ácido fólico: importante para la salud de los nervios y puede ayudar a prevenir defectos de nacimiento cuando lo toman las mujeres embarazadas.
  • Ácido gamma-linolénico (GLA): un ácido graso esencial que se encuentra en las verduras. Se considera la grasa omega-6 saludable y tiene propiedades antiinflamatorias.

Beneficios para la salud de la espirulina

La espirulina actúa como un prebiótico y ayuda al crecimiento de otras bacterias beneficiosas en el intestino. La espirulina contiene clorofila, que ayuda a alcalinizar el cuerpo, es decir, optimiza los niveles de pH.

Reducción de las alergias

Las alergias estacionales pueden causar estornudos junto con picor de ojos, oídos y nariz, además de mucha incomodidad a los afectados. Muchas personas toman medicamentos antihistamínicos como la loratadina (Claritin), difenhidramina (Benadryl) o, en ocasiones, aerosoles nasales con esteroides, como la fluticasona (Flonase). Para quienes quieran evitar los medicamentos farmacéuticos, la espirulina podría proporcionarles otra opción. Varios estudios han demostrado que la espirulina puede ayudar a reducir los síntomas de la rinitis alérgica en comparación con una píldora de placebo (azúcar). La espirulina lo consigue “mitigando” la respuesta celular a los alérgenos —sustancias como el polen— que producen una respuesta alérgica. No obstante, no existen estudios conocidos, que comparen la espirulina con los medicamentos con receta.

Poder antioxidante

La espirulina contiene compuestos, incluyendo la clorofila, el beta-caroteno, la zeaxantina y la ficocianina, que son potentes antioxidantes que pueden neutralizar el daño de la oxidación causado por los radicales libres. Algunos ejemplos de oxidación son el metal corroído o el color marrón que aparece cuando un aguacate o manzana cortados se dejan en la cocina. A nivel interno, la oxidación puede provocar daños en los tejidos y las arterias, al mismo tiempo que aumenta el riesgo de cánceres y enfermedades vasculares. Encontrar una manera de permitir al cuerpo protegerse de este proceso es de vital importancia para la prevención de enfermedades.

El colesterol y la reducción de la presión arterial

El colesterol alto es un factor de riesgo para las enfermedades cardíacas. Si los cambios dietéticos y el aumento del ejercicio no bastan para bajar el colesterol, la mayoría de los médicos recetarán medicamentos de estatinas, como la atorvastatina (Lipitor), la simvastatina (Zocor) y la lovastatina, entre otros, para ayudar a reducir los niveles de colesterol. Muchas personas a las que les preocupan los efectos secundarios o bien evitan estos medicamentos completamente, o bien, en ocasiones, valoran la posibilidad de utilizar un enfoque más natural y utilizan arroz de levadura roja.  

La espirulina proporciona otra arma para el arsenal de reducción del colesterol. Un estudio de 2008 de la población mexicana demostró que la espirulina podría bajar los niveles de colesterol y la presión arterial en los sujetos de prueba.

Un estudio más reciente de 2014 demostró que tomar 1 gramo de espirulina a diario podría reducir el total de colesterol en un 16 por ciento cuando se toma durante 12 semanas. También rebajó los triglicéridos y el colesterol LDL (malo). Un estudio de 2015 confirmó los beneficios de la espirulina para reducir el colesterol.

Diabetes

La diabetes tipo 2 es uno de los factores que más contribuyen a las enfermedades del corazón, las apoplejías, las enfermedades renales y los déficits de memoria. La diabetes se produce cuando el cuerpo no es capaz de utilizar el azúcar que circula por la sangre. Una persona con diabetes tipo 2 puede controlar sus niveles de glucosa cuidando la dieta y haciendo ejercicio, y con frecuencia se recetan medicamentos orales a las personas que necesitan más ayuda. La espirulina también podría ser una incorporación útil a la rutina diaria de un individuo.

Varios estudios con modelos animales demuestran que la espirulina puede ser beneficiosa a la hora de controlar el azúcar en la sangre y prevenir las complicaciones de la diabetes, como la nefropatía diabética. Otro estudio demostró que la espirulina utilizada tópicamente podría ser útil en el tratamiento de las heridas diabéticas. Sin embargo, es necesario realizar más investigaciones antes de que llegue a ser de uso común.  

Artritis

"Artritis" procede de la palabra griega arthron, que significa "articulación" y la palabra latina itis, que significa "inflamación". Por lo tanto, artritis significa “inflamación de la articulación”. En general, hay dos tipos principales de artritis. El primero es la osteoartritis (~95 %) y el segundo es la artritis reumatoide (~5 %).

Un estudio de 2006 demostró que la espirulina posee propiedades antiinflamatorias y podría ayudar con todo el dolor relacionado con la artritis. Un estudio más reciente de 2015 mostró resultados similares, indicando que la espirulina redujo la inflamación disminuyendo los niveles en la sangre de COX-2, una enzima a la que se dirigen medicamentos como el ibuprofeno y el naproxeno, sin los efectos secundarios de los productos farmacéuticos.

Desintoxica el cuerpo

La espirulina puede ayudar a desintoxicar el cuerpo de metales pesados. El arsénico, que está asociado a un aumento del riesgo de enfermedades neurológicas y diabetes, puede eliminarse del cuerpo utilizando las propiedades saludables de la espirulina, de acuerdo con un estudio de la India, donde el suministro de agua tenía altos niveles de arsénico.

Protege al cerebro de enfermedades como el Alzheimer y el Parkinson

A medida que la población envejece, las enfermedades neurodegenerativas se vuelven más comunes. No solo afectan al paciente, sino también al cuidador. Una dieta saludable, ejercicio físico y los pasatiempos, como las sopas de letras o los crucigramas, pueden utilizarse como parte de un enfoque integral para optimizar la salud cerebral.

La espirulina también puede desempeñar un papel importante. Un estudio de 2010 publicado en el Journal of Alzheimer’s Disease demostró que la espirulina, junto con algunos otros suplementos como la curcumina, podría prevenir la formación de placas amiloides, que se cree que causan la enfermedad de Alzheimer. Sin embargo, es necesario realizar más investigaciones.

Cataratas

A medida que una persona envejece, aumenta el riesgo de formación de cataratas, lo que ocurre cuando la lente del ojo se vuelve borrosa debido a la oxidación. Varios estudios de 2013 y 2014 muestran que la ficocianina, el ingrediente activo de la espirulina, puede ayudar a prevenir la formación de cataratas. ¡La prevención es la mejor medicina!

Protección contra la radioterapia y la quimioterapia

Los tratamientos del cáncer con radiación y quimioterapia son modalidades comunes en los pacientes que se someten a tratamientos contra esta enfermedad. Sin embargo, la radiación y la quimioterapia no están exentas de graves efectos secundarios.  

La radioterapia, que está diseñada para matar las células cancerosas, también puede dañar las células sanas cercanas. Del mismo modo, la quimioterapia también puede dar como resultado daños colaterales en células sanas mientras los productos químicos circulan por la sangre en su misión de destruir las células cancerosas.   

Varios estudios demuestran que tomar espirulina puede ayudar a proteger las células sanas de los efectos negativos de la radioterapia. Un estudio de 2001 demostró la capacidad de la espirulina para proteger las células de los efectos negativos de la quimioterapia y la radioterapia, mientras que un estudio de 2014 con roedores demostró que la espirulina ayuda a proteger las células sanas de los efectos tóxicos de la quimioterapia. Si usted se está sometiendo a un tratamiento contra el cáncer, consulte a su médico antes de tomar cualquier suplemento.

Fibromialgia

Normalmente, se diagnostica fibromialgia cuando una persona padece un dolor corporal difuso y sensibilidad muscular y no puede encontrarse otra causa. Afecta con más probabilidad a las mujeres que a los hombres. Para muchas personas, el síndrome del intestino permeable puede ser un factor de riesgo asociado. Un pequeño estudio demostró que la espirulina podría ser útil para ayudar a reducir los síntomas de la fibromialgia. Probablemente, esto se debe a su capacidad prebiótica (un alimento para las bacterias buenas del intestino) y a su capacidad para desintoxicar el cuerpo.

Cáncer

Una dieta alta en fibra de fruta y verdura tiene claramente beneficios anticancerígenos, especialmente contra el de colon, hígado y pulmón. La espirulina y su capacidad de prevenir y destruir el cáncer todavía necesitan más investigaciones.

Un estudio de 2014 concluyó que la espirulina “… y sus componentes redujeron sustancialmente la proliferación de cáncer de páncreas experimental”. Un estudio de 2015 confirmó que el antioxidante principal de la espirulina, la ficocianina, podría destruir las células del cáncer de páncreas. En otras palabras, estos estudios demostraron que los compuestos de la espirulina detuvieron el crecimiento de las células del cáncer de páncreas y podrían destruir las existentes.

Otros estudios demuestran que la espirulina podría tener propiedades anticancerígenas contra el cáncer de boca (específicamente, el de células escamosas), un cáncer que se ha vuelto más común en las dos últimas décadas.  

Un estudio de 2015 demostró que la ficocianina podría ser un prometedor compuesto anticancerígeno para el tratamiento del cáncer de pecho difícil de tratar, denominado por los especialistas “cáncer triple negativo”. Si le han diagnosticado cáncer, consulte a su médico antes de añadir espirulina a su dieta.

Seguridad

Según la FDA, la espirulina es un compuesto “considerado seguro en general” (GRAS), y la mayoría de los expertos recomendarían una dosis diaria no superior a 50 gramos al día, que está muy por debajo de las dosis diarias de los suplementos comunes de 3 a 5 gramos/día. No hay pruebas de ninguna toxicidad con las dosis habituales, y se ha demostrado que la espirulina es muy segura como suplemento dietético.

Uso de suplementos

La espirulina puede utilizarse como suplemento, y muchos fabricantes la venden en píldoras o en polvo. La formulación en polvo funciona mejor cuando se añade a las comidas. Si utiliza espirulina en polvo, recomiendo añadírsela a un batido de frutas o, tal vez, mezclarla con pancakes (tortitas, panqueques, hotcakes, etc) galletas, brownies, guacamole, palomitas de maíz o pan casero.  

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